Albemarle Corp. produce tres veces más litio optimizando agua

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Albemarle Corp. produce tres veces más litio optimizando agua. Este desarrollo podría ayudar a Albemarle a consolidar su posición como la compañía de litio más grande del mundo.

Albemarle Corp Chile

Las afirmación de Albemarle Corp. de haber desarrollado un proceso único que produce más del triple de litio en el desierto chileno de Atacama sin usar más agua está provocando mayor atención por parte de los reguladores e inversores que solicitan más detalles.

El desarrollo podría consolidar a la compañía de litio como las más grande del mundo, al tiempo que la demanda mundial de metal ligero aumenta. Pero si el proceso de extracción es menor a lo anunciado, la empresa con sede en los Estados Unidos corre el riesgo de ceder su corona como el mayor productor de litio del mundo a los rivales más pequeños, incluido  SQM de Chile.

La falta de claridad sobre el tema llevó a la comisión nuclear de Chile, que supervisa la venta y exportación de litio, a negar la solicitud de Albemarle de aumentar su cuota de producción para el metal blanco. La agencia dice que la compañía aún tiene que explicar cómo su tecnología le permitirá extraer más litio en el desierto más seco del mundo.

Albemarle se ha mostrado renuente a proporcionar detalles específicos del nuevo proceso anunciado por primera vez en septiembre de 2017. La Comisión Chilena de Energía Nuclear (CCHEN) comenzó a solicitar datos específicos sobre el proceso en marzo pasado.

Albemarle dice que “está preparando una solicitud revisada para abordar las inquietudes de CCHEN, que son de naturaleza técnica” y que espera recibir la aprobación para producir más litio.

Eric Norris, jefe de la división de litio de Albemarle, afirma que el nuevo proceso era “muy eficiente y obviamente muy sostenible”, pero dio algunos otros detalles específicos.

Norris dijo que Albemarle gastaría “cientos de millones de dólares” para construir una planta en Atacama que refinaría aún más el concentrado de salmuera para aumentar la cantidad de litio recuperado a 80 por ciento, un aumento de casi la mitad en la actualidad. Algunos analistas de la industria dicen que la cifra actual de recuperación de litio es más baja, alrededor del 30 por ciento.

Norris también dijo que la compañía estaba gastando 1.000 millones de dólres en Chile, su mayor área de operaciones, y que contrataría a más de 1.700 personas. Pero no ofreció ningún plazo para el gasto y la contratación.

“No sé si están haciendo algo patentado o revolucionario”, dijo David Deak, un consultor independiente de la industria de baterías y antiguo comprador de litio para Tesla Inc. “No está claro realmente qué tiene Albemarle aquí y qué significa en términos de uso del agua”.

Ese uso es observado de cerca por los reguladores chilenos, a pesar de los 100 millones de dólares en regalías que el país cobra anualmente a Albemarle, debido a las preocupaciones sobre los niveles de agua y salmuera en Atacama.

Albemarle ingresó a Chile como parte de la compra de su rival más pequeño Rockwood Holdings en 2015, heredando el acceso a reservas masivas de litio.

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