Reservas mundiales de litio, el factor agua define la industria

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Reservas mundiales de litio, el factor agua define la industria. América del Sur posee dos tercios de las reservas mundiales de litio. Chile posee casi la mitad del total mundial. ¿Hay un plan de nuevos ingresos de exportación?

Reservas mundiales litio

Muchas de las grandes minas de cobre chilenas están envejeciendo y la oferta de mineral de alta ley ha disminuido. Para mantener la producción, las mineras de cobre se ven cada vez más obligadas a explotar los depósitos de sulfuro de cobre, utilizando un proceso que es más intensivo en agua. El gobierno de Chile también se está moviendo simultáneamente para explotar los vastos recursos de litio, que podrían aumentar el suministro de agua en el Salar de Atacama, rico en recursos, pero pobre en agua.

Como la mayor parte del litio de Chile se disuelve en agua salada extraída de las salinas andinas, solo se puede extraer mediante un largo proceso de evaporación. A la inversa, las reservas de litio australianas se encuentran predominantemente en rocas duras. Australia es actualmente el mayor proveedor mundial, a pesar de poseer menos del diez por ciento de los recursos de litio identificados en el mundo.

Es probable que un cambio esperado en la demanda de litio, de carbonato de litio a hidróxido de litio, funcione a favor de Australia. La conversión de salmuera de litio en hidróxido de litio implica una etapa de procesamiento adicional, que ya está incluida en el costo del procesamiento de roca dura, pero elevará los costos para las operaciones de América del Sur.

Las estimaciones de McKinsey, una firma de consultoría de gestión, sugieren que la demanda global de litio aumentará más de tres veces entre 2017 y 2025. Los países que conforman el “triángulo de litio” (Chile, Argentina y Bolivia) están, evidentemente, en una buena posición. De los tres, sin embargo, Chile es el que tiene más probabilidades de beneficiarse del aumento de la demanda de litio. Comparado con Argentina y Bolivia, tiene un gobierno amigable para los inversionistas y políticas que apoyan a la industria minera.

La escasez de agua, sin embargo, es un impedimento potencial para esos planes. Chile es un país rico en agua, con 50 mil metros cúbicos de agua disponibles por persona por año. La mayor parte de su suministro de agua se encuentra en la región sur de la Patagonia (donde el suministro de agua alcanza hasta 160 mil m3 por persona al año), que, sin embargo, está lejos de las principales ciudades y proyectos mineros. En el Salar de Atacama, el suministro de agua es de solo 208 m3 por persona al año, similar a partes de Medio Oriente.

Desde la década de 1980, a las compañías mineras que operan en Chile se les ha permitido comprar permisos para bombear agua de un acuífero en el desierto de Atacama. El gobierno ahora cree que estos permisos les permiten bombear seis veces más agua de la que puede soportar el acuífero. Ahora hay restricciones para emitir nuevos permisos de agua en el sector más al sur de la cuenca, conocido como C2. Esa región es una fuente importante de agua para Escondida, la mina de cobre más grande del mundo, propiedad de BHP, y para la mina Zaldivar, que es operada por Antofagasta. Para 2030, BHP planea obtener toda el agua necesaria para Escondida de las dos plantas de desalinización que opera en la costa.

Los derechos de agua son un tema político importante en Chile. Las protestas por los precios del agua han ocurrido en Santiago, donde los pronósticos sugieren que para 2060, las precipitaciones disminuirán entre un 40 y un 50 por ciento. La industria minera es el mayor consumidor de agua en la región del Salar de Atacama. Existen tensiones de larga data entre las empresas mineras y las comunidades locales en la región. Cualquier actividad que pueda percibirse como una amenaza para el suministro de agua, podría resultar en un malestar social y las demandas de las empresas mineras para reducir su consumo de agua en favor de los usuarios nacionales.

El Ministerio de Medio Ambiente aprobó la construcción de la planta de desalinización más grande de América Latina. Si se construye, operará junto con al menos otras diez plantas que están operativas o en construcción, para la industria minera del cobre. Para 2026, se espera que la mitad del agua utilizada por la industria minera provenga de la desalinización, lo que ayudará a reducir las preocupaciones sobre los recursos hídricos en Chile.

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