Astrónomos en la estación de Alma, qué buscan en el desierto de Chile

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Astrónomos en la estación de Alma, qué buscan en el desierto de Chile. Los telescopios móviles Alma el año pasado jugaron un papel fundamental al proporcionar la primera imagen de un agujero negro.

Estación Alma Chile

Durante más de un siglo, el desierto de Atacama en el norte de Chile ha sido reconocido como un recurso excepcionalmente abundante. Primero saqueado por sus nitratos y, más recientemente, como el hogar de la mina de cobre más grande del mundo. Esta impulsó la mayor historia de éxito económico del continente.

Eso ahora se ve amenazado cuando el coronavirus golpea la economía china, minando la demanda del mayor comprador de cobre chileno. Pero el desierto más seco del mundo puede ser capaz de desbloquear algo mucho más grande: pistas sobre la fuente de la vida misma y cómo comenzó el universo.

A 5.059 metros sobre el nivel del mar, la vista de este grupo de telescopios móviles, que se puede colocar a una distancia de hasta 16 kilómetros, rodeados por volcanes que miran las vastas planicies de sal debajo, es impresionante en un sentido muy literal.

“Esto es tan increíble. Es una maravilla de la ingeniería «, dice Gregg Vane, un californiano nervioso que recientemente se retiró como estratega jefe de exploración del sistema solar en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. «Alma es uno de los mayores logros de la humanidad, ya que nos ayuda a descubrir misterios que de otra manera nunca podríamos lograr».

«Estación Alma está tratando de entender la estructura del universo lo más atrás que puedas», se maravilla Vane, examinando el paisaje polvoriento y sin vida tan similar a eso en Marte que la NASA probó muchos de sus instrumentos allí.

Astronomía vital

El año pasado, Alma jugó un papel vital al proporcionar la primera imagen de un agujero negro, aclamado como el comienzo de una nueva era para la astronomía. Esto se debe a su capacidad de observar la luz invisible para los telescopios ópticos en las partes más frías y ocultas del universo, con una resolución hasta 10 veces mayor que el telescopio espacial Hubble.

“Esta mañana estábamos mirando galaxias espirales», explica Marie-Lou Gendron-Marsolais, astrónoma de servicio en la sala de control de aspecto ordinario a una altitud ligeramente menor de 2.900 metros.

De hecho, la «instalación de apoyo a las operaciones» donde los astrónomos pasan la mayor parte de su tiempo no se vería fuera de lugar en ningún complejo de oficinas moderno, si no fuera por el extraño telescopio que se reparó en gigantescos transportadores de 28 ruedas.

La ubicación de Alma es crucial. La lejanía, la altitud y la extrema aridez del desierto proporcionan condiciones ideales para recibir ondas cósmicas, casi sin adulterar por el vapor de agua que dificulta su recolección en la mayoría de los otros cielos.

Danilo Vidal, quien abandonó el bullicio de la vida en la ciudad de Santiago para mostrar a los visitantes los alrededores de Alma desde que comenzó a funcionar en 2013, señala que no todos los chilenos están tan entusiasmados como él por la existencia del sitio: “Cuando era un chico, soñamos con ser astrónomos. En estos días, solo quieren ser YouTubers”, suspira.

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