Chile, Humberstone y su historia con el nitrato de sodio

Chile, Humberstone y su historia con el nitrato de sodio. Tarapacá en Chile se ubica al norte del desierto de Atacama, donde el pueblo fantasma de Humberstone refleja glorias pasadas y una rica historia.

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Humberstone alguna vez fue un rincón floreciente de Chile aunque ahora sea nada más que una reunión de demolición, hojalata retorcidas, casas desiertas y calles que desaparecen.

Pero Humberstone, cerca de muchos otros vecinos abandonados, alguna vez estuvo en el centro de una industria que cambió pueblos y comunidades urbanas, abrumó economías, cambió cuestiones legislativas y provocó guerras, remodelando naciones de una manera que todavía se siente hoy.

Este lugar sombrío pero hermoso ha dejado una herencia histórica excepcional que se expande mucho más allá de ver los Andes y ofrece un ejemplo inequívoco del impacto mundial y la debilidad construida de las cadenas de suministro.

En el centro de esta historia se encuentra un compuesto sintético sencillo y normal, el nitrato de sodio (NaNO3), o salitre. Además, la pampa desértica rica en minerales de Tarapacá, intercalada entre los Andes y las montañas costeras de la Cordillera de la Costa, tiene las mayores reservas de salitre del planeta.

Sin embargo, los elementos crudos de esta historia son más que la liberalidad de la topografía: los personajes y los países están inamoviblemente fijos en la situación. Investigadores, como Darwin y Humboldt, ayudaron a difundir el mensaje de la capacidad del salitre al mundo.

Empresarios

Una era de empresarios europeos hizo de Chile su hogar: James Thomas North de Leeds llegó a Sudamérica con 27 años como conductor de evaporadores y procedió a convertirse en el ‘señor del nitrato’, reuniendo una inmensa cantidad de dinero de inversión privada e impacto político; James ‘Santiago’ Humberstone.

Tarapacá es un distrito profundamente frío, con precipitaciones casi nulas y una temperatura típica de 30°C durante el día, bajando a 2°C al anochecer. Así, el asentamiento de Tarapacá estuvo en gran medida restringido a la costa y el jardín desértico incidental fue atendido por aguas de deshielo. Sin embargo, una cadena de eventos a finales del siglo XVIII y mediados del XIX haría que todo el mundo se fijara en esta región poco participada.

El circuito lo encendió Joseph Dombey, un investigador francés, quien trajo ejemplos de nitrato de sodio a Europa después de una campaña lógica en 1778. Poco tiempo después, los conflictos napoleónicos aumentaron el interés por los explosivos, de los cuales el salitre es el ingrediente clave. Los activos recientemente descubiertos aumentaron la ventaja de España; sus estados sudamericanos incluían áreas ricas en salitre.

A pesar del potencial y la solicitud, el negocio se retrasó para despegar. El compuesto normalmente utilizado para fabricar explosivos es el salitre común o nitrato de potasio. Se consume más fuerte, a menor temperatura y es menos retentivo que el nitrato de sodio chileno.

Además, si bien era factible cambiar el salitre chileno por completo al salitre normal, la empresa inicial se vio obligada por su fracaso, que requería minerales concentrados del norte con un contenido de nitrato del 60 %, grandes cantidades de combustible y un vehículo que dependía de trenes tirados por burros para cruzar las montañas a la costa.

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