Salmuera de litio en Chile, cómo actúa la química computacional

Salmuera de litio en Chile, cómo actúa la química computacional. La química computacional podría ayudar a aclarar la controversia de la salmuera de litio en Chile.

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A medida que crece la evidencia de que la minería de litio daña las fuentes de agua, la reclasificación de la salmuera como agua, en lugar de como mineral, podría empoderar a las comunidades indígenas para proteger sus derechos y convencer a las empresas mineras de actuar de manera más responsable.

Los investigadores han demostrado que la salmuera de litio es un tipo de agua y no un mineral, respondiendo a una pregunta fundamental en torno a la polémica de la extracción del elemento, particularmente en Chile.

El equipo espera que el hallazgo pueda ayudar a minimizar los impactos ambientales y humanos de la extracción de litio de las salmueras. La minería de litio se está expandiendo, tanto a partir de salmueras como de rocas, ya que se necesitan más baterías de iones de litio para vehículos eléctricos y almacenamiento de redes en los esfuerzos por mitigar el cambio climático con energía limpia.

Una estimación sugiere que la demanda de carbonato de litio en 2021 alcanzará las 429.000 toneladas, más del doble de lo que era en 2016. Para 2030, la demanda podría cuadriplicarse.

«Con la expansión del suministro de litio para satisfacer la demanda del mercado, la minería de litio se ha expandido rápidamente y con eso sus complicaciones ambientales», dice Amir Razmjou de la Universidad de Tecnología de Sydney, Australia, quien dirigió el trabajo. «Era obvio [que la salmuera es agua], pero no había un documento científico revisado por pares que lo probara».

¿Agua o no?

El vasto salar del Salar de Atacama en Chile es uno de los principales sitios de producción de litio del mundo, y representa casi una cuarta parte del suministro mundial. La cuenca está rodeada de montañas, lo que permite que las lluvias durante millones de años se acumulen y formen salmueras saladas que quedaron atrapadas en depósitos subterráneos.

Dos empresas, la chilena SQM y la estadounidense Albemarle, bombean salmuera desde debajo de las salinas a piscinas que cubren más de 80km 2 . Aquí, millones de litros de agua se evaporan durante hasta 14 meses bajo el calor del sol, lo que hace que sea barato obtener cloruro de litio concentrado, que se procesa en carbonato de litio.

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