Chile, sinónimo de hidrógeno verde en el mundo

Chile, sinónimo de hidrógeno verde en el mundo. La aspiración de Chile es convertirse en el productor más barato del mundo del combustible alternativo a base de hidrógeno verde.

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Escondido entre fiordos e islotes en la tempestuosa costa del Estrecho de Magallanes, la pequeña ciudad de Punta Arenas se encuentra en la punta de América del Sur, justo por encima del círculo polar antártico.

El viento rasga las banderas en la fachada de las oficinas del gobernador regional mientras los lugareños atraviesan la plaza principal, buscando refugio en los salones y restaurantes del centro de la ciudad.

Magallanes, la región más austral de Chile, cuya capital es Punta Arenas, está escasamente poblada y en gran parte virgen. Pero esta franja prístina de la Patagonia pronto podría ser el corazón palpitante de una transición global hacia la energía renovable.

Chile, un país de 19,5 millones de habitantes, se está posicionando a la vanguardia de este cambio, y los fuertes vientos de la Patagonia ofrecen una de varias posibilidades tentadoras.

“Las condiciones de nuestro país son favorables para seguir liderando el camino en el desarrollo de las energías renovables”, dice Diego Pardow, ministro de Energía de Chile. “Nuestro potencial técnico renovable se encuentra entre los mejores del mundo”.

Desde la feroz radiación solar en el desierto de Atacama hasta las tempestuosas llanuras y valles de la Patagonia, el potencial renovable de Chile es realmente enorme. También se están aprovechando las fuertes corrientes oceánicas, la energía geotérmica y la energía hidroeléctrica de los ríos que corren por los valles central y sur.

Y además de eso, casi la mitad de las reservas de litio conocidas en el mundo, cruciales para la tecnología de baterías, se encuentran bajo las salinas en el árido norte de Chile. Una serie de piscinas poco profundas de color turquesa y azul se asientan en la superficie, evaporando salmuera rica en litio para ser refinada y exportada.

Como tal, Chile ha hecho algunas promesas ambiciosas.

Carbono 2050

Se ha comprometido con la neutralidad de carbono para 2050 y se comprometió a cerrar o reutilizar todas sus 21 centrales eléctricas de carbón para 2040, y su matriz energética se está volviendo cada vez más limpia.

Según las últimas cifras del Ministerio de Energía, en agosto de este año, el 58 por ciento de los casi 30.000 megavatios de capacidad de la red nacional provino de fuentes renovables. Esa proporción alcanzará el 62 por ciento el próximo mes con varios proyectos que estarán en línea de manera inminente.

Sin embargo, la pieza central de la ambiciosa apuesta del país por las energías renovables es el hidrógeno “verde”, una fuente de combustible limpia con el potencial de revolucionar el suministro mundial de energía.

La Agencia Internacional de Energías Renovables estima que el hidrógeno representará hasta el 12 por ciento del uso mundial de energía para 2050 y ha identificado a Chile, Marruecos y Namibia como países que podrían emerger como exportadores de hidrógeno verde.

Ventajas

“Chile tiene una ventaja comparativa para la producción de hidrógeno verde porque tiene un gran potencial para generar energías renovables con extraordinarios niveles de eficiencia”, explica Pardow.

Para dividir las moléculas en hidrógeno y oxígeno, se pasa una corriente a través del agua en un electrolizador. La energía liberada se alimenta a la red nacional; el hidrógeno se captura, almacena y transporta para usarse en celdas de combustible de cero emisiones, o se combina con dióxido de carbono para producir amoníaco sintético para fertilizantes o metanol como sustituto de la gasolina.

El elemento «verde» se refiere a la fuente de energía, en este caso, renovable.

Actualmente, el 95 por ciento del hidrógeno del mundo se produce utilizando energía derivada de hidrocarburos, conocida como hidrógeno «gris». Pero las abundantes fuentes de energía renovable de Chile lo convierten en un centro potencial para la codiciada variedad verde.

Una ambiciosa estrategia nacional de hidrógeno verde, presentada en noviembre de 2020, tiene como objetivo que Chile produzca el hidrógeno verde más barato del mundo para fines de la década actual y se haya convertido en los tres principales exportadores a nivel mundial para 2040.

Sin embargo, en la actualidad, Chile no produce hidrógeno verde a escala industrial. Y si bien el consenso sobre la necesidad de la transición energética es amplio, no todos están tan entusiasmados con lo que podría pasar en las regiones donde se espera que se realice este potencial.

“Tierra del Fuego podría convertirse en una zona de sacrificio”, dice Diego Luna, de 49 años, un conservacionista uruguayo que llegó a Chile hace 26 años. “Tenemos que tener mucho cuidado con la forma en que hacemos esto”.

Aerogeneradores

Luna está preocupada por los aerogeneradores colocados en las rutas de vuelo de hasta 60 especies de aves migratorias. Las poblaciones de delfines y ballenas también podrían verse afectadas por un aumento en el tráfico marítimo si despegan las exportaciones.

En 2021, el gobierno de Chile estimó que el 13 por ciento del hidrógeno verde del mundo podría eventualmente producirse utilizando energía eólica de Magallanes y el reclamo antártico de Chile, lo que equivale a 126 gigavatios.

Según las estimaciones de Luna, eso requeriría la instalación de al menos 13.000 kilómetros cuadrados de aerogeneradores.

Pero a pesar de las reservas, la fiebre del hidrógeno de la Patagonia ya podría estar en marcha. Las empresas están comenzando a utilizar a Chile como campo de pruebas para la tecnología de hidrógeno verde.

“Esta es un área gigantesca para desarrollar el hidrógeno como una opción viable y realista para descarbonizar el planeta”, dice Fernando Meza, gerente de desarrollo de negocios de Enel Green Power Chile, una subsidiaria del gigante energético italiano Enel.

La empresa es una de las líderes del sector, con nueve parques eólicos en operación en Chile. A fin de año inaugurará su proyecto piloto Haru Oni, con el objetivo de producir un rendimiento anual de 350 toneladas de metanol sintético y 130.000 litros de gasolina, será un paso importante para evaluar la factibilidad del hidrógeno verde patagónico .

La siguiente fase, dice Meza, es seguir adelante con el parque eólico Faro del Sur de 38 kilómetros cuadrados en Cabo Negro, justo al norte de Punta Arenas. La instalación de $500 millones y 65 turbinas generaría 325 megavatios de energía de hidrógeno verde, aunque recientemente se retiró del sistema de evaluación ambiental de Chile debido a «demandas excepcionales».

Sin embargo, Meza espera que siga adelante luego de negociaciones con las autoridades.

“Definir límites y formas de desarrollar la industria de manera sostenible es un trabajo tanto para el sector público como para el privado”, dice, y agrega que espera más apoyo del gobierno.

Faro del Sur

En diciembre, el gobierno chileno comprometió $50 millones en subvenciones para seis proyectos de hidrógeno verde a lo largo del país, incluidos $17 millones otorgados al proyecto Faro del Sur.

El Ministerio de Energía proyecta que, a través de una combinación de fondos públicos y privados, la inversión en hidrógeno verde y otros derivados podría llegar a $ 45 mil millones para 2030 y $ 330 mil millones para 2050.

Pero la infraestructura requerida tendrá un efecto significativo en Punta Arenas, a la que, salvo un desvío por Argentina, no se puede acceder por tierra. La mayoría de los suministros llegan en barco, y las escuelas, los hospitales y otros servicios se verán afectados incluso por una ola modesta de llegadas de mano de obra.

Por ahora, Magallanes sigue salvaje. Pero el cambio podría estar a la vuelta de la esquina.

Meza dice que dentro de dos a cuatro años, Enel tendrá una buena idea de la viabilidad del hidrógeno verde en la Patagonia.

“Si toda esta inversión se concreta, estamos viendo un cambio radical en el Magallanes que conocemos hoy”, dice Luna, la conservacionista.

«Social, cultural, física y económicamente, este lugar será irreconocible. Y no estoy seguro de que hayamos pensado en eso lo suficiente».

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