Josefa Verdugo, una chilena que trabaja perforando hielos marinos

Josefa Verdugo, una chilena que trabaja perforando hielos marinos. Biogeoquímica marina chilena con sede en Bremerhaven, Alemania, Josefa Verdugo estudia los hielos marinos en busca de certezas.

Josefa Verdugo hielos marinos

Josefa Verdugo es una biogeoquímica marina de Chile aunque con domicilio en Bremerhaven, Alemania. Ella posee un trabajo inusual: perfora núcleos de hielo marino a la deriva para rastrear las rutas del metano, un potente gas de efecto invernadero, entre el agua, el hielo y la atmósfera.

La chilena ha participado en tres expediciones de investigación en el Océano Ártico.

«La primera vez que fui al Océano Ártico, me sentí tan privilegiada de verlo con mis propios ojos, de caminar sobre el hielo sabiendo que debajo de mí había 4.000 metros de agua de mar.

«El agua, el hielo y partes del lecho marino contienen metano, el tercer gas de efecto invernadero más abundante en la atmósfera. El hielo marino no se tiene realmente en cuenta cuando se analiza cómo se mueve el metano por el Océano Ártico, pero mi investigación muestra que tiene un papel importante.

«Los sedimentos en el fondo marino de la plataforma siberiana, frente al este de Rusia, liberan metano y cuando el agua de mar se congela, el gas queda atrapado en pequeñas burbujas en el hielo o permanece disuelto en bolsas de salmuera que se pueden formar entre las capas de hielo.

«Empujado por las corrientes y el viento, el hielo marino se desplaza a través del Océano Ártico llevando este suministro de metano a áreas que podrían no tener otras fuentes. En 2017, tomé muestras de un témpano al norte de Svalbard, Noruega, que había viajado miles de kilómetros. Cuando el hielo comienza a derretirse, el metano disuelto en salmuera se libera en el agua de mar y eventualmente puede difundirse a la atmósfera», explica.

Experiencias

Josefa sigue explicando su minuciosa tarea: «Es impactante ver cuánto hielo se derrite en el Ártico cada verano. Sin el hielo marino que actúa como una barrera entre el océano y el aire, más metano del fondo marino en las áreas costeras poco profundas puede ingresar a la atmósfera, causando más calentamiento y más derretimiento.

«En cada expedición, mis colegas y yo viajamos a un témpano a la deriva en un rompehielos, luego llegamos a nuestros sitios de muestreo a pie, utilizando trineos para transportar nuestros instrumentos. A veces las condiciones son muy duras: tormentas, temperaturas extremadamente frías, oscuridad total.

«Cuando trabajamos en el hielo, la seguridad es la consideración más importante. Cada persona tiene un amigo, y revisamos repetidamente la cara del otro para ver si hay congelación. También tenemos guardias de osos polares. Si ven un oso alrededor, dejamos el equipo y corremos de regreso a la embarcación.

«En mi primera expedición, terminamos de cortar el hielo y uno de los otros científicos me dijo: “Pon tu cara en el agujero. Véalo, huela y siéntelo». Estaba tan fresco, y podía saborear la salmuera salada exprimirse del hielo.

«Una vez que retiramos el núcleo, que puede tener tres metros de largo, tenemos que trabajar rápido para recopilar las medidas básicas. Hago pequeños agujeros a lo largo del núcleo e inserto un termómetro para medir la temperatura antes que cambie. Tengo que quitarme mis grandes guantes para manipular el equipo; debajo de ellos uso guantes finos de nitrilo para no contaminar la muestra. Pero es difícil trabajar con las manos heladas.

«Para medir el metano, tomamos un segundo núcleo de hielo, lo colocamos inmediatamente en una funda de plástico apretada para evitar que los gases se escapen y lo subimos rápidamente a bordo. En la cámara frigorífica del barco, a -20 ° C, corté el núcleo en trozos de 10 centímetros con una sierra; luego dejo que el hielo se derrita en bolsas selladas al vacío y mido el metano disuelto. Comparo cómo varía la concentración entre los diferentes tipos y edades de hielo marino. Algunos témpanos de varias capas contienen bolsas de salmuera de microbios que comen metano, por lo que tienen concentraciones de metano más bajas que otras muestras.

«Todo el tiempo que paso en el hielo es especial, pero durante mi última expedición, fuimos caminando en la oscuridad. Había una luna naranja tremenda y un cielo lleno de estrellas. No se oía ningún sonido, solo la nieve a la deriva, el viento y nuestros pasos. Tuve que tomarme un momento para darme cuenta de dónde estaba porque parecía un planeta totalmente diferente. Fue magico», concluye.

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