Litio en ascenso, una industria que la política acecha

Litio en ascenso, una industria que la política acecha. El litio es el metal más liviano del mundo pero su industria genera las polémicas más pesadas entre la economía y la política, como en Chile.

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Este mes, el desarrollador de litio Vulcan Energy Resources, proveedor de los fabricantes de automóviles Volkswagen, Stellantis y Renault, recibió cinco nuevas licencias de exploración de litio en el valle del Alto Rin, a lo largo de la frontera franco-alemana.

La medida marca un paso lejos de la dependencia de los combustibles fósiles. Pero, ¿qué tan respetuoso con el medio ambiente es el uso del litio?

La demanda de baterías de iones de litio se disparó con la invención de dispositivos electrónicos personales como videocámaras, teléfonos móviles y computadoras portátiles.

Hoy en día, las baterías de litio alimentan la mayoría de los dispositivos portátiles en la tierra y se utilizan cada vez más en automóviles eléctricos.

La gran pregunta es: ¿se puede extraer el litio de una manera respetuosa con el medio ambiente y, al mismo tiempo, satisfacer la creciente demanda?

Medio ambiente

Según un resumen de productos mineralógicos de enero de 2021 del Servicio Geológico de EE. UU., el 71% del litio producido en todo el mundo se utiliza para baterías. La demanda del químico «ha aumentado significativamente» en los últimos años debido al mayor uso de vehículos eléctricos.

Según la encuesta, los recursos de litio identificados aumentaron a alrededor de 86 millones de toneladas en 2020.

En julio del año pasado, la comisión de la UE propuso el «Pacto Verde Europeo» que quiere implementar una reducción del 100% en las emisiones de CO2 para 2035, lo que haría imposible vender nuevos vehículos propulsados ​​por combustibles fósiles.

Los países individuales han comenzado a implementar las reglas resultantes de las negociaciones celebradas en las conferencias climáticas de la ONU para alejarse de los combustibles fósiles.

El presidente de los EE. UU., Joe Biden, anunció que quiere un sector energético libre de contaminación de carbono para 2035 y una economía neta de emisiones cero para 2050 a más tardar y China quiere que el 50 por ciento de sus automóviles sean ecológicos en ese año, y en 2060 quieren hacerlo. alcanzar la neutralidad de carbono.

Competencia

Pero el padre de la batería de iones de litio, el ganador del Premio Nobel de Química de 2019, John Goodenough, advirtió que el litio puede convertirse en la gasolina del siglo XXI, con una competencia despiadada que probablemente agotará los recursos globales.

«La singularidad de las materias primas contenidas en las baterías radica en que pertenecen a un sistema de transporte descarbonizado de un vehículo eléctrico de baterías, y podemos reutilizarlas a través de políticas de reciclaje ambiciosas», dijo Cecilia Mattea, Oficial de Vehículos Limpios de Transporte y Medio Ambiente.

«Esto puede ser bueno para el mediano y largo plazo. Por ahora, se necesita un cambio de mentalidad masivo, donde el público en general sea dueño de menos autos, use el transporte público y use más la bicicleta», dice.

Ecosistema

La Agencia Internacional de Energía (AIE) dijo en un informe reciente que el crecimiento de los vehículos eléctricos podría hacer que la demanda de litio aumente en más de 40 veces para el año 2040.

El litio puede contribuir a una energía más limpia, pero extraerlo daña el medio ambiente, como señaló Bloomberg, al describir cómo la extracción de litio resultó en la destrucción del ecosistema del desierto de Atacama en Chile, hogar de los depósitos más grandes de la tierra.

“Nos engañamos a nosotros mismos si llamamos a esto minería sostenible y verde”, dijo Cristina Dorador, una bióloga chilena. «La fiebre del litio debería disminuir porque está dañando directamente las salinas, el ecosistema y las comunidades locales».

“Uno de los mayores problemas ambientales causados ​​por nuestro hambre incesante por los dispositivos más recientes e inteligentes es una creciente crisis de minerales, particularmente los necesarios para fabricar nuestras baterías”, dijo Christina Valimaki, analista de Elsevier.

Protestas

Cada vez más, las comunidades protestan contra las empresas mineras de litio. En Portugal, la gente de Covas do Boroso, hogar de la reserva de litio más grande de Europa, está preocupada de que la explotación cause deforestación, contaminación del aire, contaminación del agua, ruido y básicamente termine con su forma de vida.

En Minyak Lhagang, que se encuentra en las regiones tibetanas de la provincia china de Sichuan, la gente protestó contra las operaciones de Ronda Lithium Corporation, que según dicen causó contaminación y envenenamiento masivo de peces en el río local.

En Serbia, el gigante minero Rio Tinto suspendió las operaciones planificadas de su proyecto de litio Jadar después de manifestaciones masivas en varias ciudades en diciembre pasado.

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