Malta, capital del juego de Europa lucha contra lavado de dinero

Malta, capital del juego de Europa lucha contra lavado de dinero. Hogar de cientos de sitios de juegos y apuestas, Malta es objetivo de ofensiva internacional contra el lavado de dinero.

Malta juego dinero

Una noche de primavera de 2007, Joseph Borg y varios colegas de la pequeña comisión de juegos de Malta se quedaron hasta tarde en su oficina para escuchar las noticias de Londres. Los juegos de azar en línea eran todavía una industria relativamente nueva, pero Malta, una nación insular asolada por el sol al sur de Sicilia en el Mediterráneo, había aprobado recientemente una ley que permitía a las empresas registradas allí ofrecer juegos de casino y tragamonedas basados ​​en la web a clientes de cualquier parte del mundo.

El Reino Unido, por el contrario, estaba a punto de anunciar un impuesto sobre las ganancias generadas por las apuestas en Internet, un desarrollo que Borg esperaba que traería una avalancha de negocios al estado miembro más pequeño de la Unión Europea, que tiene solo 500.000 ciudadanos.

Mientras Borg escuchaba la radio esa noche, un locutor reveló el detalle más importante de la tasa británica: se fijaría en un 15%, mucho más de lo esperado, y triplicaría la tasa para las empresas de juegos de azar en Malta.

“Se desató el infierno”, recuerda Borg, un abogado que ahora ejerce de forma privada. Él y su equipo de ocho personas cancelaron las vacaciones y trabajaron los fines de semana para manejar los cientos de solicitudes de empresas que buscaban mudarse. “Fue como, ‘Dios mío, esto es épico'».

Capital de la industria

En los años transcurridos desde entonces, Malta se ha convertido en la capital indiscutible de la industria europea del juego en línea de 24.500 millones de euros, convirtiéndose para los casinos en Internet en algo parecido a lo que las normas fiscales han convertido a Irlanda en gigantes tecnológicos.

A fines del año pasado, 323 empresas obtuvieron licencias para ofrecer servicios de juego en línea en el extranjero desde el país, atraídas por impuestos bajos, reguladores obligados y un estilo de vida profundamente agradable.

En las afueras de la capital, La Valeta, los edificios vidriosos albergan empresas con nombres como Play’n Go, Bet365 y Evolution Gaming. En elegantes restaurantes de sushi y lujosos clubes de playa, los jóvenes bien bronceados (casi todos hombres), que vienen de una miríada de países para trabajar en la industria, descargan parte de sus ganancias de administrar casinos en línea o las empresas que prestan servicios.

Sus ingresos también sustentan una gran cantidad de concesionarios de automóviles, agentes inmobiliarios y banqueros privados, dando a miles de malteses una participación directa en su éxito. Todo es bastante novedoso para un país que ha luchado durante décadas para establecer una base económica más allá del turismo.

Uno de sus pocos éxitos anteriores había sido un programa para vender la ciudadanía de la UE a «inversores» ricos, muchos de ellos rusos con fuentes de fondos no convencionales. En total, la industria del juego representa casi una décima parte de la economía nacional.

Status Irlanda

De repente, sin embargo, Malta está siendo tratada menos como Irlanda y más como un estado canalla. En junio, el Grupo de Acción Financiera Internacional (GAFI), un organismo creado por el Grupo de las Siete principales economías para combatir el lavado de dinero y el financiamiento del terrorismo, agregó a Malta a su «lista gris» de 22 jurisdicciones en las que no puede estar seguro de que existen salvaguardias financieras.

La decisión fue una respuesta a las preocupaciones entre las fuerzas del orden de EE. UU. y Europa que han ido en aumento desde 2017, cuando Daphne Caruana Galizia, una periodista maltesa que investigaba la corrupción política, fue asesinada con un coche bomba.

Las investigaciones posteriores sobre su asesinato y el soborno que expuso alcanzaron los niveles más altos de la élite de la isla. Una de las personas acusadas en relación con su muerte fue Yorgen Fenech, un hombre de negocios cuya familia es propietaria de la mitad de los casinos físicos de Malta.

Keith Schembri, el jefe de gabinete del entonces primer ministro, fue detenido brevemente. Schembri no fue acusado en el caso de asesinato, pero los fiscales luego lo acusaron de fraude, corrupción y lavado de dinero relacionados con transacciones que Caruana Galizia había investigado. (Fenech niega haber actuado mal en su muerte y Schembri niega haber actuado mal en ambos casos. Los dos hombres están a la espera de juicio).

Lista gris

Los efectos de la lista gris en el negocio del juego de Malta podrían ser sustanciales. Ningún otro país de la UE está en la lista, que incluye a Camboya, Siria y Zimbabwe. Si Malta permanece en él el tiempo suficiente, los procesadores de pagos y los bancos corresponsales (que actúan como agentes o intermediarios en el extranjero para los prestamistas malteses) podrían comenzar a negarse a manejar transacciones que se originan allí; empresas de otros lugares, en particular de los EE. UU., podrían decidir que no vale la pena arriesgarse a llegar a acuerdos con socios con sede en Malta.

Sistema limpio

El gobierno ahora está tratando de persuadir a los reguladores internacionales de que puede limpiar el sistema financiero de la isla y salvar su importantísima industria del juego en el proceso. «Malta está haciendo todos sus esfuerzos para asegurarse, en primer lugar, de que se mitiguen las ramificaciones negativas de la lista gris y, en segundo lugar, de que convenzamos a nuestros socios internacionales, muy pronto, y salgamos de la lista gris».

Carl Brincat, director ejecutivo de Malta Gaming Authority,  dijo que la agencia está haciendo todo lo posible para mantener la criminalidad fuera del negocio del juego. “Hemos mejorado nuestros procesos significativamente».

Juego legal

El juego legal en línea puede ser todavía una novedad en EE. UU., pero en Europa, con su panorama regulatorio fragmentado y una aplicación de la ley generalmente menos feroz, durante muchos años nunca estuvo realmente prohibido. En los primeros días, los operadores podían estar ubicados en cualquier lugar; Antigua, Curazao y otros microestados caribeños fueron opciones populares.

Pero después que Malta comenzó a desarrollar su régimen regulatorio en 2004, desplazó muchas de las otras opciones. Además de ser un vuelo corto desde París o Roma, era un lugar fácil de operar. Gran Bretaña tomó el control de la isla después de las guerras napoleónicas, gobernándola como una colonia fuertemente fortificada hasta 1964, y prácticamente todo el mundo habla con fluidez el inglés y el maltés, un primo del árabe con influencias italianas.

Internet

A medida que el aumento de la velocidad de Internet hizo que los juegos de azar en línea estuvieran más disponibles, se emplearon entidades con sede en Malta para respaldar operaciones de apuestas sustanciales —y, según la ley estadounidense, completamente ilegales— que prestaban servicios a los clientes estadounidenses. Hicieron esto en parte «codificando erróneamente» las transacciones de juego como algo más en los extractos de las tarjetas de crédito; la historia de portada solía ser una compra de joyas o palos de golf.

«Las personas que arrastraron este barco a las rocas no son las adecuadas para volver a bajarlo»

Hay buenas razones para regular en gran medida el juego, no solo por el riesgo muy real de que algunos jugadores vacíen sus cuentas bancarias para alimentar las adicciones a las apuestas. Desde mucho antes de que Meyer Lansky y Bugsy Siegel penetraran en Las Vegas Strip en la década de 1940, los gánsteres han entendido que los casinos son una forma excelente de convertir los ingresos delictivos, por ejemplo, la venta de drogas, en fondos que se pueden depositar e invertir fácilmente.

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