Mina de oro genética en Atacama, nuevos cultivos ante la sequía

Mina de oro genética en Atacama, nuevos cultivos ante la sequía. El desierto de Atacama en Chile es el lugar de más sequía de la Tierra, fuera de los polos norte y sur, desafío genético para nuevos cultivos.

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Atacama sin embargo está repleto de vida vegetal que ha evolucionado para hacer frente a la limitación de agua y nutrientes, un entorno de gran altitud que está expuesto a grandes cantidades de radiación de la luz solar y cambios extremos de temperatura que cambian 50 grados entre la noche y el día.

Eso los convierte en los especímenes perfectos para estudiar con el fin de desarrollar cultivos que puedan crecer en un mundo diezmado por el cambio climático.

En 10 años de estudio publicado en Proceedings, de la Academia Nacional de Ciencias ( PNAS ), un grupo de científicos examinó los genomas de especies de plantas dominantes e importantes los microbios del suelo de Atacama, y se identificaron 265 genes que juegan un gran papel en la adaptación estas plantas a las duras condiciones del desierto.

Los autores describen estos hallazgos como una «mina de oro genética» que podría ayudar a los científicos a producir cultivos más resistentes capaces de soportar los climas más secos que se espera que surjan durante las sequías inducidas por el cambio climático.

La necesidad de diseñar nuevos cultivos nunca ha sido más crucial. Las sequías en todo el mundo son más frecuentes y devastadoras con cada año que pasa. Entre 2010 y 2018, se perdieron alrededor de $ 116,7 mil millones en cultivos y ganado en el mundo en desarrollo debido a las sequías.

Laboratorio

“El desierto de Atacama es como un laboratorio natural perfecto para estudiar cómo sería un mundo árido”, dijo a The Daily Beast Rodrigo Gutiérrez, investigador chileno y coautor del nuevo estudio. “Este es un estudio a nivel de ecosistema. Básicamente caracterizamos todas las especies de plantas que viven aquí, y clavamos las más importantes y lo que podemos aprender de ellas”.

Para identificar los genes de interés, los investigadores optaron por estudiar 32 especies de plantas dominantes nativas de Atacama y compararon sus genomas con los genomas de otras 32 especies «hermanas» que se encuentran en ambientes más cómodos.

Esa comparación destacó 265 genes que parecían haber mutado como respuesta a la adaptación al desierto. Algunos de esos genes están asociados con la capacidad de sobrevivir mejor con menos agua, la regulación de la bioquímica para lidiar con suelos pobres en nutrientes y una mayor tolerancia a la radiación brutal.

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