Nadac Reales, bióloga de Chile plantea revolución en minería

Nadac Reales, bióloga de Chile plantea revolución en minería. La biotecnóloga de Chile, Nadac Reales, obtiene bacterias devoradoras de metales en su laboratorio, revolucionando la minería desde Antofagasta.

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Los microorganismos hambrientos capaces de sobrevivir en condiciones extremas ya han logrado «comerse» una uña en apenas tres días.

En Chile, la científica Nadac Reales está probando bacterias «devoradoras de metales» que espera puedan ayudar a limpiar la industria minera altamente contaminante del país.

En su laboratorio en Antofagasta, a 1.100 kilómetros de Santiago, la biotecnóloga de 33 años ha estado realizando pruebas con extremófilos, organismos que viven en ambientes extremos.

A Reales se le ocurrió su idea cuando aún estaba en la universidad mientras realizaba pruebas en una planta minera utilizando microorganismos para mejorar la extracción de cobre.

«Me di cuenta de que había varias necesidades en la industria minera, por ejemplo lo que pasaba con los desechos metálicos», dijo.

Algunos metales se pueden reciclar en plantas de fundición, pero otros, como las tolvas de camiones HGV que pueden contener 50 toneladas de roca, no pueden y a menudo se desechan en el desierto de Atacama de Chile, hogar de la mayor parte de la industria minera del país.

Rudanac Biotec

En su investigación, Reales, que ahora dirige su propia empresa Rudanac Biotec, se concentró en las bacterias oxidantes del hierro llamadas Leptospirillum.

Extrajo la bacteria de los géiseres del Tatio ubicados a 4.200 metros sobre el nivel del mar, a unos 350 kilómetros de Antofagasta.

Las bacterias «viven en un ambiente ácido que prácticamente no se ve afectado por concentraciones relativamente altas de la mayoría de los metales», dijo.

«Al principio, las bacterias tardaron dos meses en desintegrar una uña».

Pero cuando pasaban hambre, tenían que adaptarse y encontrar una forma de alimentarse.

Después de dos años de pruebas, el resultado fue un marcado aumento en la velocidad a la que las bacterias «comían», devorando una uña en solo tres días.

Beneficios

Reales dice que «pruebas químicas y microbiológicas» han demostrado que las bacterias no son dañinas para los seres humanos o el medio ambiente.

«Siempre hemos visto mucho potencial en este proyecto que ya pasó una prueba importante en el laboratorio», dijo Drina Vejar, microbióloga que forma parte de un equipo de cuatro personas que trabaja con Reales.

«Es realmente necesario en este momento en el que tenemos que planificar un desarrollo más sostenible, especialmente en todas estas ciudades con tantas industrias contaminantes».

Las empresas mineras han mostrado interés en la investigación, pero si bien Rudanac Biotec se benefició anteriormente de un fondo estatal para la creación de empresas, la empresa necesita inversiones para pasar a la siguiente etapa de pruebas.

Reales dice que necesita dinero para ver si su método «comerá una viga de tamaño mediano o una tolva».

Cuando se completa el proceso de desintegración, lo que queda es un residuo líquido rojizo, una solución conocida como lixiviante que en sí misma posee una calidad sorprendente.

“Después de la biodesintegración, el producto generado (el líquido) puede mejorar la recuperación del cobre en un proceso llamado hidrometalurgia”, dijo Reales.

Esencialmente, el residuo líquido se puede utilizar para extraer cobre de la roca de una manera más sostenible que el uso actual de productos químicos en la lixiviación.

Reales dice que significa que la minería verde es «totalmente factible».

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